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Comment la réalité virtuelle fait-elle la différence dans les traitements de santé

HTC a commencé la semaine en vendant 15 000 unités de ses lunettes de réalité virtuelle Vive. Le tout en dix minutes ! Cette semaine également, le Google Store a commencé à vendre le Cardboard, ces lunettes en carton (jusqu’alors, seuls les distributeurs externes proposaient le accessoire). En fait, dans la dernière édition du Mobile World Congress, les appareils de réalité virtuelle ont été parmi les points forts. La mode en voyage ? Peut-être (je ne pense pas), mais tout indique qu’il y a un domaine où le concept est là pour rester : la santé.

Nous avons donné un exemple ici sur PerlmOl au début de l’année : un chirurgien cardiovasculaire de Miami a reçu la mission de sauver une fille née avec un seul poumon et un demi-cœur. Vu la complexité de l’affaire, l’équipe médicale avait besoin d’une représentation en trois dimensions des organes de la jeune fille pour savoir exactement comment procéder. Cela a été fait avec une impression en 3D, mais l’imprimante de l’hôpital était cassée. C’est alors que le chirurgien a eu l’idée d’utiliser Google Cardboard. L’opération s’est bien terminée.

Mais la réalité virtuelle ne sert pas seulement à faciliter le travail des médecins. Le concept peut également être exploré pour apporter des avantages directs aux patients, soit sous la forme d’un traitement, soit comme moyen d’alléger une certaine forme de limitation.

Vous voulez un exemple vraiment cool ? Le mois dernier, une femme qui avait perdu pratiquement toute sa vue il y a huit ans à cause de la maladie de Stargardt a recouvré la vue, même partiellement, grâce à Google Cardboard. Le moment a été enregistré par son mari, regardez ça :

Selon la littérature médicale, la maladie de Stargardt est la principale cause de dégénérescence maculaire juvénile, une affection qui entraîne une perte progressive de la vision chez les jeunes en raison de la destruction des cellules photoréceptrices de la macula (une petite zone au centre de la rétine). Dans le cas de Bonny, la femme qui apparaît dans la vidéo, le diagnostic a été donné quand elle avait 10 ans.

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Le problème ne fait pas mal à tout l’œil. Cela a permis à Google Cardboard d’être utilisé comme élément compensatoire ? tout en restant bien sûr dans ses limites. Comme vous le savez peut-être, l’accessoire doit être fixé à un smartphone. Sur l’appareil utilisé par Bonny, l’application Near Sighted VR Augmented Aid(pour Android) a été installée. L’outil capture les images de l’appareil photo et le divise en deux parties, une pour chaque œil. L’effet stéréoscopique présent, combiné au « zoom » obtenu, lui a suffi pour voir au moins une partie du monde qui l’entoure.

Ce n’est qu’un exemple. Les scientifiques pensent que la réalité virtuelle peut faire beaucoup plus pour le bien-être des gens. Les attentes sont si élevées que, toujours en février, une start-up zurichoise appelée MindMaze a reçu une contribution de 100 millions de euros pour réaliser des projets combinant réalité virtuelle et neurosciences.

Plus précisément, cette entreprise travaille sur des lunettes de réalité virtuelle qui peuvent aider les patients à se remettre tre de lésions cérébrales. Tej Tadi, fondateur de MindMaze, donne l’exemple d’une personne qui a perdu les mouvements de son bras gauche à cause d’une attaque.

Les mouvements du bras droit de ce patient n’ont pas été affectés. Ainsi, lorsque la personne place les lunettes sur MindMaze, elle voit un « avatar » qui la représente en train de lever virtuellement sa main droite lorsqu’elle effectue ce mouvement. Voici maintenant l’astuce : lorsqu’elle lève sa main droite, l’avatar non seulement imite ce geste, mais le reproduit aussi avec son bras gauche (virtuel).

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En bref, l’avatar fait les mêmes mouvements avec les deux mains que la personne fait avec la main droite. Selon Tadi, cette approche sert de stimulus. Le cerveau voit dans la reproduction virtuelle le bras qui ne bouge pas et commence ainsi à essayer de contrôler le membre réel. Le maillet peut aider la personne à retrouver plus rapidement les mouvements perdus.

Il est probable qu’en 2016 et, bien sûr, dans les années à venir, nous assisterons à un boom des applications de réalité virtuelle destinées aux traitements médicaux et au bien-être. Mais l’idée se développe depuis un certain temps dans ces domaines. L’Université de Californie du Sud n’est qu’un exemple parmi d’autres : depuis 1997, l’institution gère un programme qui utilise la réalité virtuelle pour traiter les personnes souffrant de stress post-traumatique.

Chaque cas est un cas, on ne peut donc pas dire qu’un certain protocole est valable pour tout le monde, mais il est fréquent que les spécialistes de la santé mentale traitent le stress post-traumatique faisant face à la peur de la personne. En gros, c’est ce que fait l’Université de Californie du Sud : le programme recrée virtuellement l’environnement traumatique (comme une scène de guerre) afin que la personne puisse retrouver la cause du traumatisme et y faire face. Si quelque chose lui échappe, c’est bien, elle retourne à la « vraie vie » et réessaye plus tard.

Réalisez que la réalité virtuelle peut bien fonctionner dans ces projets et dans plusieurs autres, car les images en trois dimensions font en fait que le cerveau interprète le contenu virtuel comme réel, même si vous savez qu’il ne l’est pas (enfin, comme le montre la vidéo ci-dessous, certaines personnes finissent par « oublier » temporairement, mais d’accord).

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Mais les meilleurs résultats sont obtenus lorsque le niveau de réalisme est élevé. Ce n’est que maintenant que nous disposons de la technologie nécessaire pour répondre à cette exigence. C’est pourquoi le sujet a fait l’objet d’une attention considérable ces dernières années.

Le meilleur, c’est que la réalité virtuelle n’est pas nécessairement coûteuse. Il est vrai que le projet MindMaze nécessite beaucoup de recherche et, au final, il risque de ne pas être très accessible (bien que la technologie de la société soit destinée aux cliniques et aux hôpitaux qui, en théorie, peuvent se le permettre).

Notez cependant comment le cas de Bonny illustre l’autre extrême : sur Google Store, Cardboard ne coûte que 15 euros (25 euros si vous en prenez deux), tandis que Near Sighted VR Augmented Aid est une application gratuite qui, outre la maladie de Stargardt, peut être utilisée pour apporter un peu plus de confort aux personnes qui souffrent de certaines formes de glaucome, de rétinopathie diabétique, de rétinite pigmentaire, d’atrophie optique, entre autres.

La réalité virtuelle ne sert certainement pas uniquement à l’immersion dans des jeux, des films et d’autres formes de divertissement, comme beaucoup le pensent. Et la beauté de tout cela est que nous n’en sommes qu’aux premiers pas ? imaginez quand la technologie sera encore plus sophistiquée ?

A propos de l'auteur

Ronan

Ronan

Le Breton de l'équipe ! Développeur back-end dans une startup française. Internet des objets, domotiques, mes sujets de prédilection sont vastes. #teamLinux sur PerlmOl

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