Science

Deux entreprises créent un “Google Earth” qui fonctionne presque en temps réel

Google Earth (ou Google Maps) a changé notre façon de voir le monde, mais comme rien n’est parfait, l’outil se heurte à un problème : ses images sont souvent dépassées, même lorsqu’elles sont publiées récemment, car de la capture à la mise à disposition, il y a un long délai. Mais le travail de deux startups nord-américaines a permis de surmonter cette limitation.

Planet Labs est l’un d’entre eux. Basée à San Francisco et créée par trois anciens chercheurs de la NASA, la société a récemment lancé 28 satellites appelés “Dove” pour obtenir des images de certaines régions de la Terre. Ce qui attire l’attention, c’est que ces satellites sont petits (de la taille d’un nain de jardin) et légers, pesant environ 5 kilos.

La deuxième start-up, Skybox Imaging, basée à Palo Alto, devrait faire de même avec 24 satellites d’ici la fin 2014 ; la différence est que ses équipements sont plus grands que ceux de Planet Labs, mais encore petits par rapport aux autres machines spatiales. Son poids est d’environ 100 kilos.

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L’avantage de disposer de petits satellites à la place d’un seul grand est qu’il est possible de les distribuer à intervalles réguliers pour couvrir la même région plusieurs fois de suite et donc presque en temps réel.

Planet Labs et Skybox Imaging lancent tous deux ces satellites à des fins commerciales (cette activité est une mine d’or, croyez-moi), mais les gouvernements pourront appliquer l’idée à des fins plus généreuses : surveiller les catastrophes environnementales, identifier les points de déforestation, mieux analyser les effets du climat, etc.

L’inconvénient est que, comme ces satellites opèrent sur une orbite relativement basse par rapport à la Terre, chacun d’entre eux finit par couvrir des milliers de kilomètres de territoire en une heure seulement, ce qui empêche d’obtenir des images plus longues d’un point précis pendant plus de quelques secondes. Dans de telles situations, l’alternative peut être l’utilisation intégrée de drones.

Bien sûr, la question suscite également des controverses, comme la possibilité d’utiliser des satellites pour des activités militaires et les questions inhérentes à la vie privée, mais vous pouvez être sûr que ces craintes n’empêcheront pas ces entreprises (et d’autres), au point que même l’obtention de vidéos depuis l’espace est déjà dans leurs plans.

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L’équipement Skybox, par exemple, est déjà capable de générer de petits films. Et une troisième start-up, la canadienne UrtheCast, exploitera bientôt une caméra haute définition qui sera fixée à la station spatiale internationale précisément pour capturer et transmettre des images vidéo de la planète.

A propos de l'auteur

Zineb

Zineb

Enseignante en lycée, je m'intéresse à tout ce qui touche aux nouvelles technologies. #teamMac sur PerlmOl (je ne me sépare d'ailleurs jamais non plus de mon Iphone).

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